印度是亚洲国家中最早成功发射火星探测器的国家,一定程度上反应其航天能力并不逊色。印度火星探测计划又名“曼加里安”计划,于2012年8月首次宣布。整个项目耗时短、花费低,前后仅用时两年多便成功将探测器送入火星轨道。自2014年9月进入火星轨道以来,这枚探测器已连续运行5年多,迄今发回数千张照片。

  2012年8月15日,时任印度总理曼莫汉辛格在独立日当天宣布,印度将向火星发射探测器。令人意外的是,在接下来两年多的时间里,印度火星探测计划进展异乎寻常的顺利,使得印度成为首次发射火星探测器就取得成功的国家,跻身“火星探测俱乐部”。

  据印度媒体报道,自2012年该计划启动后,印度空间研究组织仅用时数月就完成了火星探测器的设计、组装等一系列工作。最终,该探测器被命名为“曼加里安”号,重1350千克,有效载荷约为15千克。探测器配备五种仪器,包括一个追踪甲烷或沼气的传感器、一个彩色照相机和一个热成像光谱仪,用来绘制火星的表面和矿藏。

  经过一年多的准备工作,“曼加里安”号火星探测器于2013年11月在印度南部安得拉邦斯里赫里戈达发射场成功发射升空,随后进入地球轨道,并在绕行地球轨道获得引力加速后飞向火星,总共历时10个月。2014年9月24日,在飞行300多天、乐橙总里程约6.66亿公里之后,“曼加里安”号火星探测器发动机成功点火,将探测器推入到近拱点427.1公里,远拱点76993.6公里的环火星轨道预定位置。一天后,“曼加里安”号发回首张火星照片。

  “曼加里安”号火星探测器成功入轨可谓印度太空发展史上的一次里程碑事件,一定程度上证明了印度具备完成复杂任务,并能够成为全球商业、导航和研究卫星的可靠发射平台。令印度倍感骄傲的是,该计划从宣布到执行,总耗时两年零一个月就取得成功。而同样的任务,美国一共用了6年多的时间。

  美国《时代》周刊在2014年将“曼加里安”号评为当年25项创新之一,称它是一项技术壮举,可以让印度展示其“星际肌肉”。

  根据印度空间研究组织介绍,“曼加里安”号火星探测器主要任务是绘制火星表面地图,并分析火星大气。“曼加里安”号火星探测器还是唯一捕捉到火星全景的人类探测器,它甚至在短距离内捕获了火星的两个卫星“火卫一”和“火卫二”。

  印度空间研究组织原主席基兰库马尔在2019年9月向媒体透露,“曼加里安”号火星探测器是印度首次成功穿越地球轨道的尝试。在预设轨道条件下,航天器设计寿命的重要参数是燃料的可用性,因为这是维持航天器保持轨道和方向的必要条件。印度科学家预计穿越地球引力场期间可能会遇到需要纠正的突发状况,但实际进行过程却异常顺利。在完成了所有步骤后,他们惊喜地发现探测器在燃料并未大幅消耗的情况下成功进入火星轨道。这解答了外界对“曼加里安”号超期服役的疑问。

  库马尔表示,印度空间研究组织省钱的方法是缩短研发周期,并充分利用印度的廉价劳动力市场。比如,印度的高水平航天工程师每月的工资仅为1000美元,只是欧美工程师收入的零头。

  不过,库马尔预计,探测器还可以再运行一年。换句线月份,对印度航天领域具有划时代意义的“曼加里安”号火星探测器可能将永远结束自己的使命。